Greens Creek Admiralty Island (Alaska)

La mine Greens Creek, détenue à 100 % et exploitée par Hecla dans le sud-est de l’Alaska, est l’une des mines d’argent primaire dont la taille est la plus grande et dont les coûts sont les plus faibles au monde. C’est grâce à elle que l’entreprise génère le plus de liquidités. L’an dernier, la mine Greens Creek a produit 8,5 millions d’onces d’argent à un coût décaissé, déduction faite des crédits liés aux sous-produits, de 3,91 $ l’once (une mesure non conforme aux PCGR), ainsi que 60,566 onces d’or (1). La production prévue en 2016 se chiffre entre 8,3 millions d’onces d’argent à un coût décaissé, déduction faite des crédits liés aux sous-produits, de 6,00 $ l’once (1).

(1) Le coût décaissé par once d’argent, déduction faite des crédits liés aux sous-produits, est une mesure non conforme aux PCGR dont le rapprochement avec le coût des ventes et autres coûts de production directs et l’amortissement pour dépréciation et épuisement, les mesures conformes aux PCGR dont la correspondance est la plus proche, est présenté à la page d’avis juridiques du présent site Web.

Map - Greens Creek
Vue d’ensemble et historique

Diverses filiales d’Hecla possèdent 100 % des parts de la mine Greens Creek située dans le sud-est de l’Alaska. Le corps minéralisé de la mine Greens Creek contient de l’argent, du zinc, de l’or et du plomb, et se trouve au sein de l’« Admiralty Island National Monument », une zone écosensible. La propriété Greens Creek comprend 17 concessions minières cédées par lettres patentes et une concession d’usinage, en plus des propriétés du U.S. Forest Service que nous louons. Greens Creek détient également les droits miniers applicables à environ 7500 acres de terres fédérales adjacentes à ses propriétés. Le lot immobilier couvre 60 kilomètres carrés (23 milles carrés) au total. On accède par bateau à ce projet qui compte 21 kilomètres (13 milles) de routes et qui est composé d’une mine, d’une usine de concentration, d’une aire d’empilement de résidus secs, d’installations de chargement de navires, d’un camp et d’un quai d’accostage.

Géologie et exploitation minière

Greens Creek est un gisement sulfuré polymétallique stratiforme massif. La roche hôte est principalement composée de roches sédimentaires d’origine marine et de roches volcaniques et plutoniques de composition mafique à ultramafique qui ont été soumises à de multiples périodes de déformation. Ces épisodes de déformation ont engendré de nombreux pliages des corps minéralisés ayant créé une géométrie complexe. Les zones minéralisées sont discontinues et se situent le long de la zone de contact entre une structure en phyllites de carbonate de quartz et de mica et une structure d’argilite graphitique et calcaire.

La lithologie des minerais se divise grossièrement en deux groupes : les minerais massifs composés de plus de 50 % de minerais sulfurés et les minerais blancs composés de moins de 50 % de minerais sulfurés. Les minerais massifs sont ensuite classés parmi ceux où prédominent les métaux communs et la pyrite. La teneur en métaux précieux des minerais massifs varie beaucoup et va de non rentable à riche pour Au (>0,5 oz/t) et Ag (>100 oz/t). Les minerais blancs se subdivisent en trois groupes en fonction de la minéralogie dominante de la gangue : minerai carbonaté blanc, minerai silicieux blanc et minerai de barytine blanc. Ces minerais sont généralement pauvres en métaux communs et riches en métaux précieux. Les principaux minéraux sulfurés sont la pyrite, la sphalérite, la galène et la tétraédrite/tennanite.

Greens Creek est une mine souterraine qui produit approximativement de 2100 à 2300 tonnes de minerai par jour. Les principales techniques d’extraction que nous utilisons sont l’exploitation par tranches montantes remblayées et exploitation par gradins en trous profonds.

Historiquement, la mine Greens Creek a été entièrement alimentée par des générateurs au diesel situés sur le site. Nous avons toutefois conclu en 2005 une entente confirmant l’achat d’électricité excédentaire générée par la compagnie, Alaska Electric Light and Power Company (« AEL&P »). Nous avons achevé l’installation des infrastructures requises en 2006, et notre alimentation en hydroélectricité a pu commencer au troisième trimestre 2006. Ce projet a réduit les coûts de production à Greens Creek, dans la mesure où il nous était possible d’acheter de l’électricité. Une baisse du niveau d’eau dans le lac et une hausse de la demande dans la région de Juneau ont eu pour conséquence de réduire la quantité d’électricité pouvant être achetée par Greens Creek avant 2009. En 2009 et 2010, la mine a vu une plus large part de ses besoins en énergie satisfaits par AEL&P. En 2011, la mine a eu accès à une quantité réduite d’hydroélectricité par rapport aux années précédentes, ce qui est attribuable à de plus faibles précipitations. En 2012, la mine a de nouveau vu une plus large part de ses besoins en électricité comblés par AEL&P. Lorsque la météo n’est pas favorable au maintien du niveau d’eau du lac, la mine fait appel à ses générateurs au diesel. Au cours des trois dernières années, la plupart de la puissance est venue de AEL&P.

Le processus d’exploitation minière comporte trois étapes : le développement, la production et le remblayage.

Développement : le forage, ou la phase où l’on accède au minerai.
Grâce à des plans élaborés par les services de géologie et d’ingénierie, les mineurs forent des galeries de 4,5 m (15 pi) de diamètre qui donnent accès aux diverses zones minéralisées visées.

Production : la phase d’extraction.
La méthode d’extraction dépendra de la nature géologique du corps minéralisé en question. On extrait certains des corps minéralisés les plus petits et tortueux grâce aux techniques de forage employés lors de la phase de développement. Pour les corps minéralisés de dimensions plus imposantes, on utilisera des méthodes d’extraction de plus grande envergure afin de créer des vides qui peuvent atteindre une longueur de 46 m (150 pi), une largeur de 8 m (25 pi) et une profondeur de 37 m (120 pi).

Remblayage : la phase de remplacement.
Les vides créés durant la phase de production sont remplis grâce à une combinaison de résidus (stérile) et de ciment. Le processus de remblayage stabilise les cavités suite à l’extraction et permet d’extraire le minerai situé à côté, au-dessus et même en dessous de la zone remblayée.

Exploration

En 2014 à Greens Creek, le forage de délimitation a permis de remplacer ou d’accroître les réserves dans les zones NWW et Deep 200 South. Le forage de délimitation et d’exploration a permis de mieux définir les ressources des zones NWW et West Wall, de prolonger la zone Deep 200 South et de délimiter une ressource potentielle dans la zone du bloc de faille Gallagher. Le forage réalisé au cours des dernières années près des ressources Deep 200 South nous a permis de délimiter trois plis superposés de minéralisation à teneur élevée qui représentent jusqu’à 183 m (600 pi) de continuité en aval-pendage.

À l’heure actuelle, les zones 200 South et Deep 200 South représentent une minéralisation qui s’étend sur plus de 915 mètres (3000 pi) le long de la faille et à plus de 305 mètres (1000 pi) en profondeur. Des intersections de forage récentes dans la zone Deep 200 South comprennent 49,8 onces d’argent par tonne, 0,08 once d’or par tonne, 3,4 % de zinc et 1,6 % de plomb sur 3,4 m (11,1 pi), ainsi que 30,5 onces d’argent par tonne, 0,05 once d’or par tonne, 15,5 % de zinc et 8,0 % de plomb sur 4,0 m (13,9 pi). Les intersections de forage sont toujours très encourageantes et la minéralisation demeure ouverte au sud.

Le forage de définition nous a permis de tester les limites inférieures des deux plis de la zone NWW et de confirmer les flancs des plis sous les ressources actuelles. Des forages récents dans la zone NWW comprennent 21,0 onces d’argent par tonne, 0,34 once d’or par tonne, 30,3 % de zinc et 8,4 % de plomb sur 4,3 m (14,9 pi), ainsi que 25,8 onces d’argent par tonne, 0,00 once d’or par tonne, 1,9 % de zinc et 1,0 % de plomb sur 2,4 m (8 pi). Les interceptions de forage dans la zone West Wall nous suggèrent une minéralisation plus épaisse et uniforme que l’indiquent les modèles actuels. Certaines interceptions se trouvent plus bas dans l’inclinaison que ce qu’indique le modèle actuel, notamment 29,9 onces d’argent par tonne, 0,23 once d’or par tonne, 19,7% de zinc et 6,7% de plomb sur 122 m (400 pi).

Le forage dans la zone 9A nous a permis de délimiter une zone de minéralisation continue le long de la portion australe de la zone de contact de la mine. Le forage d’exploration réalisé récemment dans les environs du bloc de faille Gallagher a révélé, en tenant compte des interceptions actuelles, des zones minéralisées près de la faille Gallagher sur 131 m (430 pi) à la verticale et sur 305 m (1000 pi) le long de la faille. Les intersections de forage sont toujours très encourageantes et la minéralisation demeure ouverte au sud.

Un programme de forage souterrain intense est planifié à Greens en 2015, si bien que nous prévoyons que trois foreuses seront en activité tout au long de l’année. Nous avons réservé un budget de 5,8 millions de dollars pour le forage de délimitation sur 38 618 m (126 700 pi) qui se concentrera sur les zones Lower NWW, Deep 200 South, East Ore, Deep Southwest et 9a. Il s’agira principalement de forage intercalaire qui devrait nous permettre de créer des plans de mine pour ces zones. Le forage d’exploration soutenu par un budget de 2,4 millions de dollars s’élève à 14 020 m (46 000 pi). Son objectif est d’analyser la minéralisation aux endroits suivants : 1) dans le sens de la minéralisation dans les zones Deep 200 South, 5250 et 9a; 2) en plongée à partir des zones Central West et East; 3) le long de la zone de contact dans la zone Southwest Bench et près du bloc de faille Gallagher. Nous avons prévu un programme de forage en surface sur 3048 m (10 000 pi) afin de poursuivre notre évaluation de filons et d’horizons grossièrement délimités à Killer Creek, qui se situe environ à 1,6 km (1 mille) à l’ouest-nord-ouest de la mine. Ce programme de forage en surface est également censé nous permettre d’évaluer la cible High Sore qui comporte une minéralisation en métaux communs et qui se trouve à moins de 1,6 km (1 mille) au sud-est de la mine.

Plans d’avenir

Greens Creek explore plusieurs secteurs sur un ensemble de terrains totalisant 60 kilomètres carrés (23 milles carrés), ce qui pourrait donner lieu à l’ajout de nouvelles réserves et ressources, prolonger la durée de vie de la mine ou même mener à la découverte d’un nouveau gisement comme celui de Greens Creek. Il existe plus de 78 kilomètres (30 milles) d’horizon minier où une minéralisation a été repérée et projetée le long de la surface sur notre propriété.

Zone East Ore
L’entreprise a retenu les services d’un entrepreneur pour réaliser un nouvel accès à la zone East Ore en vue de la création d’un plan de mine qui prolongerait la vie de la mine Greens Creek.

À l’heure actuelle, les réserves de la zone East Ore se chiffrent à 683 000 tonnes à 13 onces d’argent par tonne et à 7,89 % de zinc. Les ressources de la zone East Ore se chiffrent à 1,2 million de tonnes à 12,6 onces d’argent par tonne et à 7,14 % de zinc. Un potentiel d’exploration subsiste le long de la faille en direction sud-est.

200 South
La ressource Deep 200 South a été prolongée et délimitée grâce à des foreuses à diamant à partir du niveau d’exploration 1147, mais du forage de délimitation supplémentaire sera nécessaire pour que la ressource riche en métaux précieux puisse être considérée comme une réserve. Le développement a commencé sur une nouvelle galerie qui offrira une plateforme de forage et un accès à de futures zones de production. Une fois cette plateforme de forage en place et le forage terminé, les travaux d’ingénierie et la planification de la construction pourront commencer en vue de faire passer cette portion de la zone 200 South dans les réserves, puis en production.