Silver Valley Idaho

Le district minier de Cœur d’Alène, où Hecla a vu le jour il y a 125 ans, se trouve au cœur de Silver Valley au nord de l’Idaho, le long de l’autoroute Interstate 90. Les voies d’accès et les infrastructures y sont excellentes. Ce district a produit plus 1,2 milliard d’onces d’argent dans son histoire. C’est l’un des districts argentifères les plus prolifiques dans le monde. Hecla possède un emplacement exceptionnel d’une superficie d’environ 70 kilomètres carrés (27 milles carrés) dans cette vallée, ce qui correspond plus ou moins à la superficie de l’île de Manhattan. Plusieurs mines historiques se trouvent sur cet emplacement et ensemble, elles ont produit plus de 340 millions d’onces d’argent, soit environ 25 % de la production historique totale de Silver Valley.

Map - Silver Valley

Vue d’ensemble et historique

Même si plus de 340 millions d’onces d’argent ont été extraites des actifs miniers d’Hecla à Silver Valley, très peu d’efforts d’exploration modernes ont été entrepris en surface. Hecla jette aujourd’hui un nouveau regard sur cet ancien district, avec de nouveaux outils d’exploration en main. L’exploration fructueuse d’anciens districts est généralement rendue possible lorsque les gens examinent la géologie d’un œil différent, et c’est exactement ce que font les géologues d’Hecla à cet endroit. Ils regroupent les renseignements du passé et les anciennes données géologiques pour les appliquer à nouveau, mais sans se limiter à la manière de penser d’avant. Ils ont l’avantage des nouvelles technologies qui permettent une étude plus complète et plus détaillée de la structure géologique globale de ce district minier exceptionnel. Ils ont déjà cerné plusieurs cibles prometteuses dans le cadre de ces efforts d’exploration à long terme.

La géologie du district de Silver Valley est comprise dans de la roche métasédimentaire du Précambrien du Belt Supergroup, qui est composé d’une séquence de larges couches de roches sédimentaires clastiques (argillites, siltites et quartzites) et carbonatées. Ces roches couvrent une grande région comprenant la plupart de l’ouest du Montana et du nord de l’Idaho, le nord-est de l’État de Washington, une grande région au sud-est de la Colombie-Britannique et des portions de l’Alberta.

Les roches du district sont repliées et traversées par de longues failles orientées ouest-nord-ouest qui tranchent les unités lithostratigraphiques et renferment les filons de la région qui ont un intérêt économique. La minéralisation la mieux développée se trouve là où les failles traversent des roches convoitées qui sont compétentes et présentent une déformation cassante, comme le quartzite. Voilà donc pourquoi certains des filons les plus larges et affichant les meilleures teneurs sont situés à côté d’épaisses lentilles de quartzite ou d’autres roches compétentes. Les bordures des filons les plus minéralisés ont été blanchies par des processus hydrothermaux et sont associées à une silicification qui s’accompagne souvent d’autres types d’altération comme la sidérose et la séricite.

On a constaté une bonne diversité de types de filons dans la région, dont un filon dominant plomb-argent (galène-tétraédrite), un filon argent-plomb-zinc (tétraédrite-galène-sphalérite), un filon de zinc (sphalérite) et un filon d’argent (tétraédrite). Les filons productifs ont des largeurs qui vont de 6 m (20 pi) à 457 m (1500 pi) le long de la faille. La caractéristique la plus remarquable de ces filons est leur continuité verticale. Les filons exploités actuellement et ceux qui l’ont été ont pu être extraits sans interruption en aval-pendage sur plus de 1829 m (6000 pi).

Exploration

Hecla a réussi à convertir en format numérique des données géologiques portant sur plusieurs décennies d’activités des mines se trouvant sur la propriété d’Hecla. Grâce à ces données, les géologues d’Hecla ont pu créer des modèles tridimensionnels de plus de 15 mines importantes, ainsi que des galeries souterraines de 200 autres projets miniers. Ces modèles indiquent les relations spatiales entre les mines et les structures régionales qui contrôlent les directions minérales et géologiques et délimitent des cibles d’exploration très prometteuses. Ces renseignements nous permettent de délimiter de toutes nouvelles cibles de forage, dont quatre zones importantes que nous avons identifiées jusqu’ici. Nous avons terminé une modélisation tridimensionnelle détaillée et une évaluation des ressources de la mine Star qui a été fermée en 1981 avant d’être exploitée durant une brève période dans les années 1990. L’intégration récente des données nous a permis de délimiter ressources préalables et de relever des structures adjacentes qui en découlent et qui représentent à la fois de nouvelles ressources minérales et des cibles d’exploration attrayantes.

L’une de ces cibles d’exploration est le système de filons Noonday, où le programme d’exploration d’Hecla a constaté en 2010 une ressource inférée située dans une série de filons. Motivée par ses résultats à Noonday et dans le cadre de son programme d’exploration à la surface, Hecla a ciblé des prolongations des filons Noonday et Noonday Split, ainsi que You Like, Lucretia, Star et Morning, toujours dans les environs de la mine Star. Les 16 trous forés dans les filons Noonday nous ont permis de prolonger le tracé des ressources de plus de 152 m (500 pi) vers l’est le long de la faille et de 457 m (1500 pi) vers l’est en aval-pendage le long du filon Noonday, et de remarquer une amélioration notable de la teneur en argent et en plomb.

Plus au sud, des intersections du filon Morning ont révélé une quantité significative d’argent-plomb. En dernier lieu, le filon North, qui se prolonge vers le nord pour rejoindre le système de filons Star-Morning, a offert des intersections indiquant une teneur élevée en plomb-zinc.

Plans d’avenir

Nous avons identifié quatre directions structurales principales dans ce terrain de 70 kilomètres carrés (27 milles carrés). Ces directions délimitent une série de gisements qui ont déjà permis de produire plus de 350 millions d’onces d’argent. Nous avons tiré profit de techniques d’exploration modernes pour délimiter ces directions et relever un certain nombre de cibles que nous pourrons forer à partir de la surface et par voie souterraine au cours des prochaines années.

Le forage réalisé en 2010 dans la direction des filons You Like et 30 a également confirmé la présence d’une structure minéralisée de 3,2 km (2 milles) située entre le filon Lucky Friday Extension et la mine Star-Morning qui comporte des intervalles à teneur élevée dont le potentiel justifierait la création d’un nouveau centre minier.